Tenzing Norgay, el primer gran sherpa

Repasamos la figura del sherpa que obtuvo la histórica primera ascensión al Everest junto con Edmund Hillary, en 1953, cuando se cumplen 33 años de su fallecimiento, el 9 de mayo de 1986.

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Tenzing Norgay Sherpa
Tenzing Norgay Sherpa   famousnepali.com

Dicen que su sonrisa le granjeó la simpatía de Eric Shipton, quien lo contrató como sherpa para su primera expedición al Everest en 1935, con 21 años recién cumplidos. Tenzing Norgay no era la primera opción ni tampoco la segunda, pero otros dos sherpas no pasaron los exámenes médicos y su buena relación con el sirdar Ang Tharkay le dieron acceso al trabajo de porteador de altura de aquella expedición británica que buscaba la primera ascensión al pico más alto del mundo.

Dieciocho años más tarde, Tenzing Norgay ponía el pie en el techo del planeta, junto a Edmund Hillary, y los nombres de ambos se convertían en eternos. Cierto es que el del neozelandés brilló mucho más que el suyo, pero la historia del alpinismo nunca ha olvidado el papel crucial de Tenzing en aquella ascensión y los reconocimientos también le llegaron a él: la reina de Inglaterra le impuso la Medalla de Jorge, el rey de Nepal lo condecoró con la Orden de la Estrella de Nepal y la India lo nombró Padma Bhushan.

En su funeral, hubo una procesión de más de un kilómetro de longitud. Después de su muerte, un pico de Nepal fue bautizado como Tenzing Peak (7.916 m) e incluso una cordillera de Plutón es conocida como Montes Tenzing. Su figura fue distinguida por la revista neoyorkina Time como una de las 100 personas más influyentes del siglo XX.

Orígenes humildes

Pero, ¿quién era Tenzing Norgay antes de coronar el Everest? Para empezar, los datos sobre su nacimiento nunca han estado muy claros (él mismo había declarado cosas contradictorias al respecto) e incluso se inventó la fecha de su cumpleaños para hacerla coincidir con el día de cumbre en el Everest (29 de mayo). Posteriores investigaciones, sitúan su nacimiento en el Tíbet, como 11º hermano de una familia con 13 hijos, con el nombre de Namgyal Wangdi.

Su padre era pastor de yaks y de niño fue mandado al valle del Khumbu, a trabajar para una familia sherpa. Le cambiaron el nombre por el de Tenzing Norgay, en honor al lama fundador del monasterio de Rongbuk.

Siete expediciones al Everest

Que Tenzing Norgay fuera el sherpa que compartiera con Edmund Hillary la primera ascensión al Everest no fue producto de la casualidad. De hecho, al comenzar aquella expedición en 1953, Tenzing tenía 38 años y ya llevaba seis intentos al Everest a sus espaldas. Había estado como porteador de altura en las expediciones británicas de verano de 1935 y de primavera de 1936 y 1938, todas por la cara norte.

Después de la Segunda Guerra Mundial, se enroló en la expedición sin permiso del canadiense Earl Denman en 1947, también por el lado tibetano. Y fue ascendido al puesto de sirdar por los intentos suizos de primavera y otoño de 1952, lideradas por Edouard Wyss-Dunant y Gabriel Chevalley, respectivamente. Aquellas fueron las primeras tentativas serias por la vertiente nepalí y sirvieron para abrir la ruta del collado sur que serviría para alcanzar la cumbre el año siguiente y se convertiría en la normal de la montaña. Tenzing Norgay y Raymond Lambert batieron el 28 de mayo de 1952 el récord de altura de la época, al alcanzar los 8.600 metros. En otoño, la expedición no pasó de los 8.100 m.

Su papel en la primera al Everest

Así pues, Tenzing Norgay era posiblemente la persona que más y mejor conocía la ruta que iban a seguir los británicos en 1953 para lograr la primera ascensión al Everest. Él fue el sirdar de la expedición, formada por 13 alpinistas británicos y neozelandeses y 20 sherpas.

Entabló con Edmund Hillary una relación estrecha de confianza. De hecho, el neozelandés lo tuvo en enorme consideración desde el momento en que, tras caer a una grieta, Tenzing consiguió evitar que golpeara en el suelo con una rápida actuación asegurando la cuerda. Lo vio como un excelente compañero de cordada.

A pesar de que ellos dos no eran la primera opción como cordada de cumbre para el líder de la expedición, John Hunt, este los mandó para arriba después de un primer intento infructuoso de Tom Bourdillon y Charles Evans, que se dieron la vuelta a unos 300 metros de la cumbre exhaustos tras fallar el dispositivo de oxígeno de este último.

Después de estar bloqueados en el Collado Sur durante dos días por culpa del viento y la nieve, el 28 de mayo, Edmund Hillary, Tenzing Norgay, apoyados por Ang Nyima, Alfred Gregory y George Lowe, lanzaron el ataque definitivo. Aquella noche plantaron su tienda a 8.500 m, mientras sus tres compañeros descendían.

El 29 de mayo, después de invertir dos horas en descongelar las botas de Hillary, este consiguió resolver los 12 difíciles metros del mítico Escalón Hillary, escalando una fisura que descubrió entre la roca y el hielo. Tenzing ascendió de segundo y ambos se encaminaron juntos hasta la cima, que hollaron hacia las 11:30 horas.

 


 
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