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FIGURA HISTÓRICA (1919-2008)

Se cumplen 10 años de la muerte de Sir Edmund Hillary

El alpinista neozelandés dejó una huella imborrable en la historia del alpinismo, con la primera ascensión al Everest junto a Tenzing Norgay en 1953.

Desnivel.com - Jueves, 11 de Enero de 2018 - Actualizado a las 15:00h.

Edmund Hillary en el Festival de Cine de Torelló 1992.
Edmund Hillary en el Festival de Cine de Torelló 1992. (© Darío Rodríguez/DESNIVEL)

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Hace exactamente 10 años, un 11 de enero de 2008, fallecía a los 88 años de edad una de las grandes figuras históricas del alpinismo, Sir Edmund Hillary, catapultado a la fama tras conseguir junto a Tenzing Norgay (1914-1986) la primera ascensión del Everest en 1953.

Edmund Percival Hillary nació el 20 de julio de 1919 en Auckland (Nueva Zelanda). Tras estudiar durante dos años en la universidad, decidió unirse a su padre en el negocio familiar de producción de miel. La llegada de la Segunda Gerra Mundial significó un paréntesis obligado para Hillary, que sirvió en la Marina Británica, a bordo de un portaaviones en el océano Pacífico.

La relación de Edmund Hillary con la montaña comenzó con una excursión realizada con sus compañeros de la escuela superior. Desde entonces, aprovechó todos los fines de semana y vacaciones para escalar en las montañas de Nueva Zelanda, completando algunas difíciles primeras ascensiones.

En 1950, escaló por primera vez en los Alpes de Suiza y Austria, y el año siguiente se estrenó en el Himalaya. Junto con otros tres alpinistas neozelandeses, Hillary realizó seis primeras ascensiones a seismiles vírgenes del Himalaya de Garhwal (India). Coincidiendo con aquella expedición fue invitado a participar en la expedición británica de reconocimiento del Everest dirigida por Eric Shipton y que buscaba una ruta de aproximación desde Nepal alternativa a la hasta entonces utilizada desde un Tibet invadido por el ejército chino y vetado a los occidentales. En 1952, formó parte de la expedición británica al Cho Oyu (sin cima), también a las órdenes de Shipton, que sirvió de selección para la del Everest de 1953.

El cambio de liderazgo en la expedición al Everest de Eric Shipton por John Hunt a punto estuvo de costarle su plaza a Edmund Hillary. Finalmente, sin embargo, sí fue incluido y su trabajo fue encomiable durante todo el transcurso de la misma. Pocos días antes del ataque final, Tenzing Norgay y él realizaron un gran esfuerzo para ayudar en el tramo de la pared del Lhotse. Después, las enfermedades que sufrían varios miembros del equipo les obligaron a acarrear cargas de 28,5 kg hasta el campo IX. Además, Hillary tuvo que cavar la plataforma situada a 8.500 metros sin oxígeno y dosificarlo a menos flujo del previsto en el momento clave. A pesar de todo, Edmund Hillary y Tenzing Norgay alcanzaron la ansiada cumbre más alta del mundo el 29 de mayo de 1953.

Mucho más que el Everest

Al Himalaya volvió en numerosas ocasiones para intentar objetivos alpinísticos. Entre otras, realizó las primeras del Ama Dablam (6.987 m), Thamserku (6.367 m) y Kangtega (6.767 m), además de intentos en el Makalu (8.481 m) y la cara este del Everest.

También visitó el Himalaya en busca de aventura. Así, en 1968, exploró los ríos del este del Nepal utilizando dos pequeñas embarcaciones. En 1977 remontó el Ganges desde el océano hasta su nacimiento, al pie de las cimas del Himalaya. Otra tarea en la que se empeñó fue en la de la búsqueda del mítico Yeti, para llegar a la conclusión de que se trataba de una criatura mitológica.

Desde 1961, Hillary volvió todos los años al Himalaya combinando las expediciones alpinísticas con los proyectos de ayuda al pueblo sherpa. Sus esfuerzos se materializaron en 25 escuelas, 2 hospitales, 12 clínicas, numerosas conducciones de agua y construcción de infraestructuras. Asimismo trabajó en un programa de repoblamiento forestal del Parque Nacional del Sagarmatha (Everest). También colaboró duramente para recaudar fondos para la reconstrucción del monasterio de Thyangboche, destruido por un incendio en enero de 1989.

En medio de tanta labor humanitaria, la tragedia: su mujer y su hija murieron en un accidente de avión cuando se dirigían de Katmandú a Phaphlu.

Las regiones polares también supusieron un gran atractivo para Hillary. Dirigió la expedición de Nueva Zelanda en la que, con cuatro compañeros, alcanzó el Polo Sur en tres tractores acondicionados. Era la primera vez que el hombre pisaba el Polo Sur en un vehículo. En 1985, acompañó a Neil Armstrong en una pequeña avioneta con la que aterrizaron en el Polo Norte. Con ello se convirtió en el primer hombre en haber alcanzando el Polo Norte, el Polo Sur y la cima del Everest, los denominados tres polos de la Tierra.

Además de toda su intensa actividad alpinística y humanitaria, Edmund Hillary escribió varios libros y recibió innumerables distinciones y honores a lo largo de su vida. La más reseñable fue su nombramiento como "Sir" por la reina Isabel II de Inglaterra tras su ascensión al Everest. También fue embajador de su país en la India, Nepal y Bangladesh, y condecorado por las Naciones Unidas por su intensa labor en defensa y protección del medio ambiente.

Los ingredientes de todos aquellos libros que inspiraron a diversas generaciones

Portada del libro: Everest. Porque está ahí. Premio Desnivel 2017.

Everest. Porque está ahí

Premio Desnivel 2017

Everest. Porque está ahí, reúne los mejores ingredientes de todos aquellos libros que inspiraron a diversas generaciones de “conquistadores de lo inútil”. Un relato en paralelo, que gana interés y tensión a medida que avanza; donde se entrelazan las vivencias de aquellos pioneros de 1924, con las de dos escaladores modernos. En una narración con grandes dosis de humor e ironía.

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